Este histórico y delicioso plato hecho a base de garbanzos ganó tal popularidad en todo el mundo que hasta tiene su propio día para celebrarlo, cada 18 de junio se festeja el Día Internacional del Falafel. Un favorito de la comida árabe que ya sumó al comensal argentino entre sus fieles seguidores.

Se trata de uno de los platos insignia de la cocina de Medio Oriente, donde los sandwiches de falafel se venden como pan caliente en puestos callejeros y restaurantes pero también forman parte de las preparaciones caseras.

En Egipto es tan popular que hasta Mc Donald’s lo incorporó en su menú de desayuno, el McFalafel es uno de los más vendidos. Mientras que Israel, además de agregarle sus propios ingredientes regionales, tiene una canción para celebrar el día de este plato, llamada “Y nosotros tenemos falafel”.

Origen

Como suele ocurrir con las comidas que cruzan fronteras y se mantienen vigentes a través de siglos, el origen del falafel es debatido por más de una nación. Aunque algunos expertos gastronómicos afirman que fue creado por primera vez en Egipto por cristianos coptos hace unos 1.000 años, para consumirlo como sustituto de la carne durante la Cuaresma; hay quienes aseguran que esta receta nació en India y otros que apuntan incluso hacia el Egipto antiguo. Esta última versión está basada en el hallazgo de rastros de habas (uno de los posibles ingredientes de esta comida) en las tumbas de los faraones. También se han encontrado pinturas de la antigüedad egipcia que representan a cocineros haciendo falafel.

Libaneses, turcos y sirios intentaron adjudicarse su autoría, pero tampoco hay pruebas contundentes que abalen las teorías.

Si de ingredientes se trata, la mayoría de los hacen a un falafel (garbanzos, habas, tahini) existieron por siglos: el garbanzo se remonta a más de 10.000 años atrás en Turquía, el tahini se menciona en los libros de cocina árabes del siglo XIII. Pero la combinación de ingredientes que dieron lugar al popular plato todavía es motivo de debate.

El Rey del Falafel de Tel Aviv, en 1958.

Argentina y el falafel

Como ocurre con la mayoría de las tendencias gastronómicas, el furor por el falafel no tardó en llegar a Buenos Aires. La cocina judía siempre le dio un lugar entre sus clásicos, mientras que los amantes de la comida vegetariana lo eligen por su aporte nutricional, por la simpleza de la receta pero principalmente por su exquisito sabor.

En Benaim, un local ubicado en la calle Gorriti con jardines internos, luces de colores, mesas comunitarias y estética marroquí que ofrece platos autóctonos de la cocina callejera judía y árabe, se venden más de 150 sandwiches de falafel por día.

El éxito radica en la selección de los ingredientes que utilizan y una inmejorable relación precio/cantidad/calidad. “Cada uno varía la receta como más le gusta, más especias, más hierbas, menos hierbas, etc. Nosotros particularmente usamos un garbanzo de muy buena calidad. En lo que hace al sandwich, la receta del pan la trabajamos durante muchos años para que sea lo más parecida posible a lo que hemos probado en el levante mediterráneo. Además horneamos pan muchas veces al día, así siempre está lo más fresco posible”, explica Nicolás Wolowelski, uno de los dueños de Benaim.

La oferta gastronómica local incorporó al falafel que se transformó en uno de los más pedidos.

Junto con su primo, Juan Martín Migueres, tenían el proyecto de hacer un local de falafel que se concretó al encontrar la ubicación perfecta. Apenas visitaron el espacio de Gorriti, lo reservaron en el acto.

“Ahí arrancamos con unos meses de pensar bien como darle forma. Siempre girando en torno de nuestro background: Benaim es el apellido de nuestra abuela, y hay mucha gastronomia en la familia. De hecho, nuestra infancia la pasamos en un restaurante de comida marroquí de mi mamá, mi tía (la mamá de Juan) y mi abuela. Ya sabíamos que queríamos que el falafel sea protagonista pero no sabíamos si ir más por el lado marroquí o no”, recuerda Nicolás.

La cocina árabe y sus platos más representativos, entre los que se destaca el falafel, gana terreno entre las múltiples ofertas de sabores que conviven en Buenos Aires. Para el gastronómico esto se debe en parte a la llegada de inmigrantes sirios al país que comenzaron a abrir locales de comida, y por otro lado a la popularidad que fueron ganando los platos vegetarianos y veganos frente a las carnes. “Por lo general, la comida arabe es interesante no solo en cuanto al sabor, sino también en lo que hace a sus ingredientes donde la carne por lo general juega un rol más secundario, advierte Wolowelski.

Receta falafel

Ingredientes

- 500 grs. de garbanzos

- 3 cebollas picadas

- ½ taza de perejil fresco

- 1 cda de cilantro

- 2 dientes de ajo picados

- 1 taza de pan rallado

- 1 pizca de sal y pimienta

- 2 cdtas de comino molido

- aceite de oliva

El paso clave para garantizar un buen resultado es remojar los garbanzos.

Preparación

1- Dejar los garbanzos en remojo toda la noche. Al otro día lavar y escurrir.

2- Procesarlos junto con las cebollas, el ajo, el perejil, el cilantro y una taza de agua. Mezclar hasta conseguir una textura espesa.

3- Añadir la sal, el comino y la pimienta, mezclar y dejar reposar por 30 minutos.

4- Formar bolitas con la preparación (tamaño albóndiga) y aplastar un poco. Se le puede agregar pan rallado para dar firmeza.

5- Llevar a horno moderado en una fuente aceitada hasta que doren.

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