Los médicos e investigadores están notando una tendencia preocupante entre los más de 380.000 estadounidenses que fueron hospitalizados con COVID-19 desde el comienzo de la pandemia: y es que muchos de ellos tienen obesidad.

Varios estudios indicaron que la obesidad, en sí misma, aumenta el riesgo de hospitalización e ingresos en cuidados intensivos entre los pacientes con coronavirus. También se asocia con un mayor riesgo de muerte, especialmente en hombres y personas menores de 60 años, según una investigación publicada recientemente en Annals of Internal Medicine.

"Esta es una confluencia única", manifestó David Kass, cardiólogo y profesor de cardiología y medicina en Johns Hopkins Medicine. "Sucede que tenemos una pandemia de obesidad, y nunca hemos tenido una pandemia de obesidad. Y el la última vez que tuvimos un virus como este fue a principios del siglo XX [con la gripe española] ”, agregó.

Los expertos todavía están estudiando los peligros que pueden surgir cuando las dos pandemias, la obesidad y el COVID-19, chocan, pero están obteniendo una mejor comprensión de por qué la obesidad hace que una infección por coronavirus sea tan peligrosa.

"Las personas con obesidad tienen más dificultad para respirar, y eso se debe a que el exceso de peso".

La obesidad puede afectar la respiración

La obesidad es un factor de riesgo para una serie de afecciones de salud subyacentes que se sabe que complican una infección por coronavirus, incluida la diabetes, las enfermedades cardíacas y la presión arterial alta.

Pero también puede causar daños por sí solo. Para empezar, las personas con obesidad tienen más dificultad para respirar, y eso se debe a que el exceso de peso, especialmente alrededor del área del abdomen, restringe el movimiento del diafragma, lo que dificulta que los pulmones se expandan y se llenen de aire, explica Fatima Cody Stanford, médico especialista en obesidad en el Hospital General de Massachusetts en Boston.

"Literalmente, no se puede mover el aire hacia adentro y hacia afuera de la misma manera; en realidad, reduce la capacidad pulmonar cuando tiene exceso de peso", dice Stanford. "Y esa no es una combinación realmente buena cuando estamos viendo una enfermedad respiratoria como COVID ”, que de forma independiente puede provocar dificultad para respirar, neumonía y, en casos graves, una forma de insuficiencia pulmonar conocida como síndrome de dificultad respiratoria aguda (SDRA).

La obesidad afecta la respuesta inmunitaria del cuerpo

La obesidad, y especialmente la obesidad abdominal, que es una acumulación de grasa en el intestino y alrededor de los órganos internos, provoca inflamación crónica, una especie de respuesta inmune persistente que Kass compara con "un incendio inmune subyacente". Cuando un virus, como el SARS-CoV-2, se introduce en el cuerpo, el sistema inmunológico de una persona que tiene esta inflamación acechante "no necesariamente va a responder correctamente", dice Kass.

Por un lado, el sistema inmunológico puede reaccionar de forma exagerada a una invasión viral, librando una guerra total contra el cuerpo y causando más daño que el propio virus. (COVID-19 también ha demostrado provocar una respuesta inmunitaria hiperinflamatoria en algunos pacientes). Por otro lado, un sistema inmunológico que siempre está "encendido" y arde lentamente en segundo plano puede agotarse un poco y su respuesta a un nuevo virus está retrasado.

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