El incendio y hundimiento de un barco de buceo dejó este lunes al menos 8 muertos y 26 desaparecidos cerca de la isla de Santa Cruz ( California, EE.UU.), y las autoridades lanzaron una extensa operación de búsqueda.

La mayoría de los tripulantes del barco, denominado Conception, estaba durmiendo bajo la cubierta de la embarcación cuando se declaró el incendio en la pasada madrugada, afirmaron desde la Guardia Costera de Los Ángeles-Sector Long Beach.

"Por ahora solo hemos recuperado cuatro cuerpos, pero ubicamos a otros cuatro fallecidos en el fondo del mar", explicó en una rueda de prensa el alguacil del condado de Santa Bárbara, Bill Brown, reportó la agencia EFE.

"Otros cinco fueron rescatado vivos, y los 26 restantes están desaparecidos por ahora", aclaró.

Brown actualizó, de este modo, las cifras proporcionadas horas antes por la Guardia Costera, que dio un balance de cuatro muertos, cinco sobrevivientes y al menos 29 desaparecidos, en un momento en el que las autoridades no tenían claro el número de personas a bordo del barco.

Al final de la jornada, la Guardia Costera corroboró que viajaban 39 personas, de los cuales seis eran tripulantes y 33 pasajeros.

La embarcación, de 23 metros de largo, tiene capacidad para 46 personas y suele hacer base en el puerto de Santa Barbara para realizar buceo recreativo.

Según se informó, el Departamento de Bomberos del condado de Ventura respondió a un llamado de emergencia a las 3.28 de la madrugada (7.28 de Argentina), en un día feriado en Estados Unidos.

"No puedo respirar", dijo uno de los tripulantes del barco en la llamada de socorro, cuya grabación entrecortada publicaron varias cadenas de televisión locales.

"¿No tiene ningún tipo de equipo contra incendios a bordo? ¿Ni un extintor?", preguntó a su interlocutor en el barco el responsable de la Guardia Costera que atendió la llamada, sin recibir una respuesta audible, según la cadena CNN.

"Cuando llegó la llamada, el barco ya estaba completamente envuelto en llamas", relató la capitana Monica Rochester, comandante de la Guardia Costera de Los Ángeles-Sector Long Beach, en una rueda de prensa.

Se desconocen los motivos del incendio del Conception, una embarcación de la compañía de submarinismo Truth Aquatics que partió el sábado desde Santa Bárbara para una excursión de buceo y tenía previsto regresar a la costa este mismo lunes.

Las autoridades no tienen razones para sospechar un acto "criminal", pero tampoco la descartaron, e indagan igualmente en la opción de que fueran los tanques de propano a bordo del barco los que provocaran una ignición, según Brown.

El Conception llevaba en circulación casi cuatro décadas, desde 1981, y superó sus últimas inspecciones de seguridad, en febrero y agosto de 2018, según informes de la Guardia Costera citados por el canal local de NBC.

Una inspección en 2016 halló un problema en el detector de calor en la galera y otra en 2014 concluyó que había fugas en la manguera, pero los documentos indican que esos problemas se solucionaron.

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