Mientras muchos países atraviesan una feroz segunda ola de contagios de Covid y se aguarda por una vacunación masiva en todo el mundo, un grupo de científicos trabaja en el desarrollo de una posible vacuna con el objetivo de evitar una nueva pandemia.

Miembros del Duke Human Vaccine Institute (DHVI), en Estados Unidos, desarrollaron un nuevo inoculante que ya fue probado en monos y ratones. Los ensayos demostraron que fue eficaz en esos animales para protegerlos de infecciones por coronavirus, incluido el SARS-Cov-2, así cmo el SARS-CoV-1 original y otras variantes relacionadas con murciélagos.

¿Cómo funciona?

La nueva vacuna se llama pan-coronavirus y activa anticuerpos neutralizantes a través de una nanopartícula, según indica la investigación publicada en la revista  científica Nature, 

Esa nanopartícula está compuesta por la parte del coronavirus que le permite unirse a los receptores celulares del cuerpo y está formulada con un refuerzo químico llamado adyuvante. El éxito en primates es muy auspicioso para la posible utilización en humanos.

"Comenzamos este trabajo la primavera pasada con el entendimiento de que, como todos los virus, se producirían mutaciones en el virus SARS-CoV-2, que causa Covid-19”, explicó el autor principal Barton F. Haynes, director del DHVI. Y sostuvo: “Las vacunas de ARNm ya estaban en desarrollo, por lo que estábamos buscando formas de mantener su eficacia una vez que aparecieran esas variantes”.

“Este enfoque no solo brindó protección contra el SARS-CoV-2, sino que los anticuerpos inducidos por la vacuna también neutralizaron variantes preocupantes que se originaron en el Reino Unido, Sudáfrica y Brasil. Y los anticuerpos inducidos reaccionaron con un panel bastante grande de coronavirus”, agregó el especialista.

Haynes y su equipo se basaron en estudios anteriores sobre el SARS, la enfermedad respiratoria causada por un coronavirus llamado SARS-CoV-1. Encontraron que una persona que había sido infectada con SARS desarrolló anticuerpos capaces de neutralizar múltiples coronavirus, lo que sugiere que podría ser posible un pan-coronavirus.

El talón de Aquiles de los coronavirus es su dominio de unión al receptor, ubicado en el pico que une los virus con los receptores en las células humanas. Sin embargo, ese punto es también el que permite el ingreso al cuerpo humano, también puede ser blanco de anticuerpos

Barton F. Haynes y Kevin Saunders, los investigadores principales del proyecto.

Los científicos del DHVI lograron identificar un sitio de dominio de unión al receptor que está presente en el SARS-CoV-2, sus variantes circulantes y los virus de murciélago relacionados con el SARS que los hace altamente vulnerables a los anticuerpos neutralizantes cruzados.

Luego, se centraron en el diseño de la nanopartícula, la cual se combina con un adyuvante de molécula pequeña, específicamente, el agonista del receptor 7 y 8 llamado 3M-052, formulado con Alum, que fue desarrollado por 3M y el Instituto de Investigación de Enfermedades Infecciosas.

Pruebas en monos

En los ensayos de su efecto en monos, la vacuna de nanopartículas bloqueó la infección por Covid-19 en un 100 por ciento. Además, también provocó niveles de neutralización significativamente más altos en los animales que las plataformas de vacunas actuales o la infección natural en humanos.

“Básicamente, lo que hemos hecho es tomar múltiples copias de una pequeña parte del coronavirus para hacer que el sistema inmunológico del cuerpo responda a él de una manera más intensa”, explicó Kevin Saunders, director de investigación de DHVI.

“Descubrimos que eso no solo aumentó la capacidad del cuerpo para inhibir que el virus cause una infección, sino que también se dirige a este sitio de vulnerabilidad de reacción cruzada en la proteína de pico con más frecuencia. Creemos que es por eso que esta vacuna es efectiva contra el SARS-CoV-1, SARS-CoV-2 y al menos cuatro de sus variantes comunes, además de coronavirus animales adicionales“, añadió.

“Ha habido tres epidemias de coronavirus en los últimos 20 años, por lo que es necesario desarrollar vacunas eficaces que puedan atacar estos patógenos antes de la próxima pandemia”, indicó Haynes. Y remarcó: “Este trabajo representa una plataforma que podría prevenir, templar rápidamente o extinguir una pandemia.

La vacuna mostró 100 por ciento de eficacia en monos.

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