Un grupo de paleontólogos de Estados Unidos identificó a un delfín cazador extinto como un temible depredador que hace unos 25 millones de años ocupaba el nicho en la cadena alimentaria que hoy día asociamos con las orcas.

El hallazgo se descubrió gracias a que los especialistas estudiaron un esqueleto bien conservado del animal. Los enormes dientes del "Ankylorhiza tiedemani", así como su cráneo, columna vertebral y el resto de su estructura ósea que superaban los 4.5 metros, le permitían atacar a cualquier otra especie marina de su época, según afirmaron recientemente los investigadores en un artículo publicado en la revista científica Current Biology.

Los autores lo describieron como un depredador alfa del Oligoceno y aclararon que el mismo se encontraba en la cima de la cadena alimenticia, “cazando muy claramente las presas de cuerpo grande como (lo hace) una orca”.

Asimismo, los paleontólogos estiman que fue el primer cetáceo conocido capaz de usar la ecolocalización para la caza. Cuando esta especie se extinguió hace unos 23 millones de años, los cachalotes asesinos y el delfín de dientes de tiburón "Squalodon" evolucionaron y ocuparon este puesto. Luego de que los últimos cachalotes asesinos desaparecieran hace unos 5 millones de años, el nicho quedó libre hasta que aparecieron las orcas hace unos 2 millones de años.

En la investigación, los expertos analizaron el esqueleto conocido más completo del Ankylorhiza tiedemani, el cual fue encontrado cerca de 1990 en sedimentos marinos de la costa estadounidense de Carolina del Sur. En aquel momento, solo el hocico fue identificado correctamente, pero la ciencia ya contaba con algunos restos fragmentarios atribuibles a esta misma especie, lo que permitió llegar a diversas conclusiones.

El posteo del principal autor del estudio.

El principal autor del estudio, Robert Boessenecker, de la Universidad de Charleston, se mostró sorprendido por el descubrimiento. El especialista señaló la época del Oligoceno como "el momento en el que la alimentación por filtración y la ecolocalización evolucionaron por primera vez".

Si bien los hallazgos de restos de mamíferos marinos de esa época son muy pocos en todo el mundo, "los fósiles de Charleston ofrecen la ventana más completa hacia la evolución temprana de estos grupos, ofreciendo una visión evolutiva sin par", concluyó el experto.

El esqueleto hallado cerca del 1990 fue analizado por los expertos.

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