El brote del nuevo virus originado en la ciudad de Wuhan, China, ya se cobró la vida de más de 300 de personas e infectó a más de 14.000 en ese país asiático, lo que despertó el temor en las autoridades sanitarias de todo el mundo ante la rápida propagación y una capacidad de contagio mayor a la que se informó en una primera instancia.

Aunque la mayoría de los casos se presentaron en el país asiático, también se confirmó la presencia del virus en países como Tailandia, Corea del Sur, Japón, Australia, Vietnam, Francia y Estados Unidos, entre otros.

¿Qué son?

Los coronavirus son una familia de virus que recién se descubrió en la década del ‘60 pero cuyo origen es todavía desconocido. Su nombre se debe a la imagen del mismo bajo el microscopio, la forma de sus puntas son similares a una corona. Algunos coronavirus sólo afectan a los animales mientras que otros a los humanos. Sus distintos tipos provocan diferentes enfermedades, desde un resfriado o infección leve en las vías respiratorias hasta un síndrome respiratorio grave (una forma grave de neumonía). Y son tan comunes que la mayoría de las personas se infectan con estos virus en algún momento de su vida. Aunque son más frecuentes en otoño o invierno, se pueden adquirir en cualquier época del año.

Diferentes tipos

En las últimas décadas se dieron tres epidemias importantes causadas por coronavirus. La primera se denominó SARS y causó el síndrome respiratorio agudo y grave. Se inició en noviembre de 2002 en China, afectó a 8.000 personas en el mundo y provocó más de 700 muertos, con un índice de mortalidad del 10%.

Aquel brote duró seis meses, durante los cuales la enfermedad se propagó a países en América del Norte y del Sur, Europa y Asia antes de que se le pudiera detener en julio de 2003. El MERS-CoV fue el coronavirus responsable del síndrome respiratorio de Medio Oriente.

Detectado en 2012 en Arabia Saudita, continúa vigente en algunas regiones, de hecho, hasta octubre de 2019 se notificaron 2.400 casos de infección en distintos países, con más de 800 fallecidos. En este caso la cifra de mortalidad alcanzó el 35%.

El más reciente es el coronavirus de Wuhan, cuyos primeros casos se registraron el 12 de diciembre pasado en pacientes que trabajaban en el mercado de la ciudad, un sitio donde se comercializan cientos de especies marinas, así como lobos, serpientes y murciélagos.

Las personas que concurrieron al hospital local presentaron dificultades para respirar y reportaron estar enfermas de una extraña neumonía. Desde entonces el número de infectados no paró de aumentar. Si bien en un principio se informó que el contagio sólo ocurría mediante el contacto con animales, más tarde, las autoridades de salud chinas confirmaron que la enfermedad se transmitió primero de animales pero luego mutó y comenzó a ser transmitido entre personas.

Con el transcurso de las semanas los casos se multiplicaron en otras regiones del país, y el resto del mundo. Todos ellos corresponden a viajeros que visitaron Wuhan recientemente, aunque ya se detectaron dos casos autóctonos, ocurridos uno en Japón y otro en Alemania.

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