Un día común y corriente de 1933, un albañil que trabajaba en la construcción de un puente ubicado la provincia de Heilongjiang, en el noroeste de China, descubrió un cráneo humano muy llamativo.

Su intuición le dijo que su particularidad debía hacerlo muy valioso culturalmente, y a pesar de que por aquel entonces la ciudad se encontraba bajo la ocupación japonesa, tomó coraje y lo escondió como pudo de la vista de los ocupantes.

Antes de morir, el obrero tomó la decisión de confesarle a su familia sobre la existencia del cráneo. Habían pasado 80 años y seguía conservándolo como si fuera su tesoro más preciado. Poco tiempo después, llegó a manos de científicos. Sin embargo, ningún especialista había depositado demasiado interés en él, hasta ahora.

Los científicos consideraron plausible que el "hombre dragón" pudiera ser un representante de los denisovanos, una población humana poco conocida y enigmática.

Un equipo de investigación compuesto por científicos de distintas partes del mundo determinó recientemente que el antiguo cráneo podría pertenecer a una especie del ser humano completamente nueva.

Apodado “hombre dragón”, por haber sido encontrado en Harbin, cerca del río Soghua, que en chino significa “Dragón Negro”, se estima que el espécimen representa a un grupo humano que vivió en el este de Asia hace al menos 146.000 años, según indica BBC News.

Para el equipo de investigadores, se podría tratar del pariente evolutivo más cercano entre las especies conocidas de humanos antiguos, ya sean los neandertales o los Homo erectus.

“En términos de fósiles en el último millón de años, este es uno de los más importantes descubrimientos hasta ahora”, expresó el profesor del Museo de Historia Natual de Londres y miembro del equipo de científicos, Chris Stringer, al medio inglés.

Los científicos asignaron el espécimen a una nueva especie: Homo longi, de la palabra china "long", que significa dragón.

“Lo que tenemos aquí es una rama separada de la humanidad que no está en camino de convertirse en Homo sapiens (nuestra especie), sino que representa a un linaje distinto que evolucionó en la región durante varios cientos de miles de años y finalmente se extinguió”.

Ilustración de cómo podría haberse visto al "hombre dragón". (Fuente: BBC)

Asimismo, los especialistas destacaron el perfecto estado de conservación del mismo, siendo que se podían apreciar perfectamente cada detalle para avanzar con la investigación.

Emocionado por el hallazgo, el profesor Xijun Ni, de la Academia de Ciencias de China y de la Universidad GEO de Hebei en Shijiazhuang expresó a BBC News: “Encontramos nuestro linaje humano”.

¿Qué cualidades tiene este cráneo humano que lo distingue de otros?

Seguramente la particularidad que llamó poderosamente la atención del abañil chino que descubrió al “hombre dragón” fue el gran tamaño del cráneo y de las cuencas de los ojos.

En comparación con los cráneos promedio que pertenecen a otras especies humanas, incluida la nuestra, es mucho más grande. No obstante, el tamaño de su cerebro se asemejaba al de nuestra especie.

Asimismo, los científicos reconocen que esta especie humana milenaria tenía los orificios de los ojos muy grandes, casi cuadrados, cejas gruesas, boca ancha y dientes de gran tamaño.

Para uno de los investigadores, Oiang Ji, se trata del fósil de cráneo humano más completo jamás descubierto. “Tiene una combinación de características primitivas y (más modernas), que se distingue de todas las demás especies de humanos”, especificó.

Además, estiman que “el hombre dragón” fue físicamente fuerte y robusto, aunque muy escasas pistas se tienen sobre su estilo de vida, ya que aquella pieza de su esqueleto fue sacada de sitio en la que fue encontrada. Es decir, aún no se le ha encontrado un contexto arqueológico, como herramientas de piedra, u otros elementos.

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