Todos los aficionados a las series y películas de Tarzán, protagonizadas por una gama de actores tan amplia que va desde Ron Ely hasta Alexander Skarsgard, pasando por el mítico campeón olímpico de natación Johnny Weismüller, sabrán que el personaje en cuestión anunciaba su presencia con un alarido proferido mientras se golpeaba el pecho con sus puños cerrados. Era una manera de expresar su identificación con las diversas especies de simios y primates que pueblan la selva africana.

Un paso más allá en esa dirección, un grupo de investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, con sede en la ciudad alemana de Leipzig, acompañado por otros académicos de primer nivel mundial, resolvió el enigma de por qué los gorilas se golpean el pecho cuando gritan.

Escena de "La leyenda de Tarzán" (2016). El personaje, siempre con gorilas al lado (Archivo)

Según concluyeron, la estrategia de los golpes en el tórax sirve un indicador fiable del tamaño corporal de los gorilas y revela su capacidad competitiva respecto a los demás miembros del grupo. A través de esta señal, cada animal advierte de su tamaño a los demás.

El informe publicado en la revista Scientific Reports menciona que la anatomía cercana a la laringe de los machos más grandes reduce la frecuencia del sonido que producen estos simios mientras se golpean el pecho. Así, los machos rivales podrían sentirse intimidados por el sonido de esos golpes —que llega a oírse a un kilómetro de distancia— y optarían por evitar luchas con el macho emisor, mientras que las hembras podrían emplear la información para elegir compañero.

El equipo registró los golpes de pecho de los gorilas para analizar diversos parámetros sonoros (duración, cantidad, frecuencia de emisión) y estudió el ancho de la espalda de cada animal a partir de fotografías tomadas en el Parque Nacional de los Volcanes de Ruanda, donde se desarrolló el trabajo de campo.

El gorila de montaña (Gorilla beringei beringei), uno de los grandes simios africanos sobre el que se realizó el trabajo de campo, es una subespecie en peligro de extinción de la que quedan menos de 1.000 ejemplares en el Parque Nacional de la Selva Impenetrable de Bwindi (Uganda) y las montañas Virunga, entre la República Democrática del Congo, Uganda y Ruanda.

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