El domingo pasado, Virgin Galactic realizó con éxito su primer vuelo suborbital con pasajeros a bordo de la nave SpaceShipTwo VSS Unity. El dueño de la empresa, Richard Branson, cumplió la ambición de toda una vida y se convirtió en la primera persona en viajar al espacio en su propia nave. Gracias a los buenos resultados, la empresa proyecta comenzar con los vuelos comerciales el año que viene.

La cabina despegó desde Nuevo México, Estados Unidos, tras elevarse se desprendió de la nave principal y orbitó la Tierra para después aterrizar exitosamente en el cosmódromo. El viaje no duró más de 90 minutos, pero representó un hito en la incipiente industria del turismo espacial.

El objetivo del vuelo era evaluar y mejorar las distintas experiencias que Virgin Galactic ha prometido a sus futuros clientes, como la ingravidez, las vistas de la Tierra y la comodidad en la cabina. "Han pasado 14 años para llegar hasta aquí. Tuvimos lágrimas, lágrimas de verdad, y momentos de alegría. Así que las lágrimas de hoy fueron lágrimas de alegría", declaró Branson a la prensa al momento de su aterrizaje.

La operación contó con una tripulación de seis personas, dos pilotos y cuatro especialistas, entre ellos Branson.

La travesía del domingo representa una redención para Virgin Galactic, que en 2014 estrelló la nave que probaban para viajes comerciales, matando al piloto. El éxito de SpaceShipTwo VSS Unity también significará un empujón en el mercado, y una oportunidad para recuperar los casi 890 millones de dólares que ha perdido desde 2017.

La exitosa prueba también posicionó a Branson firmemente al frente de su competencia en la carrera de millonarios al espacio. De hecho, el vuelo de su empresa se adelantó unos nueve días al vuelo de similar características por Blue Origin, la empresa de Jeff Bezos.

"Una vez fui un niño con un sueño mirando hacia las estrellas. Ahora soy un adulto en una nave espacial mirando hacia nuestra hermosa Tierra. Para la próxima generación de soñadores: si podemos hacer esto, imagínense lo que pueden hacer ustedes", expresó Branson en su cuenta de Twitter, donde publicó un video de la misión de Virgin Galactic:

¿Cuándo podremos viajar al espacio?

La industria del turismo espacial avanza a pasos agigantados, con Virgin Galactic proyectando el comienzo de los primeros viajes tripulados por civiles para el 2022. Es más, con el permiso firmado de la Administración Federal de Aviación de los Estados Unidos, la empresa ya abrió las inscripciones a su primer vuelo comercial.

Lejos de ser un turismo para todos y a pesar de intentar hacer la experiencia accesible, el boleto se vendería por $250.000 dólares, pero aún podría aumentar a los $400.000. A pesar del presupuesto necesario para subirse a la nave, más de 600 personas ya se anotaron en la lista, entre ellas Elon Musk, Leonardo DiCaprio y Justin Bieber.

La cabina del  SpaceShipTwo VSS Unity, la nave comercial de Virgin Galactic.

Por su parte, SpaceX y Blue Origin continúan con sus pruebas. La nave del dueño de Amazon tiene programado despegar el 20 de julio, y el mismo Bezos planea formar parte de la tripulación junto a su hermano, Mark. En junio se subastó un lugar en el próximo lanzamiento de Blue Origin, que fue comprado por $28 millones de dólares.

La experiencia de viajes espaciales es más que nueva, y es probable que pasen años hasta que se vuelvan accesibles al ciudadano de a pie. Sin embargo, la industria crece día a día: según predicciones del banco Morgan Stanley, hacia 2040 las inversiones en esta industria casi se triplicarán, superando el billón de dólares.

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