Utilizando datos satelitales, científicos de la NASA y la Universidad de Alaska han creado un método para anticipar signos de actividad volcánica años antes de las erupciones.

"La metodología se basa en un aumento sutil pero significativo de las emisiones de calor en grandes áreas de un volcán en los años previos a su erupción", dijo en un comunicado Társilo Girona, de la Universidad de Alaska"Esto nos permite ver que un volcán se ha vuelto a despertar, a menudo mucho antes de que aparezcan los otros signos".

La investigación se publicó recientemente en la revista científica Nature Geoscience.

La falta de previsión de estos fenómenos suelen causar graves daños. En las últimas semanas el episodio más dramatico se produjo en la isla caribeña de San Vicente, donde la actividad del volcán La Soufriere obligó a evacuar unas 20 mil personas.

Los daños en San Vicente

El equipo de estudio analizó datos obtenidos de los espectrorradiómetros colocados a bordo de los satélites Terra y Aqua de la NASA, para varios tipos de volcanes que han entrado en erupción en las últimas dos décadas.

Los resultados fueron uniformes: en los años previos a una erupción, la temperatura de la superficie radiante en gran parte del volcán aumentó alrededor de 1 grado Celsius con respecto a su estado normal y disminuyó después de cada erupción.

"No estamos hablando de puntos calientes aquí, sino más bien del calentamiento de grandes áreas de los volcanes", dijo otro de los autores, Paul Lundgren. "Por lo tanto, es probable que esté relacionado con procesos fundamentales que ocurren en profundidad".

En San Vicente hubo que evacuar 20 mil personas por la erupción del volcán La Soufriere (gentileza El Universal)

Los científicos creen que el aumento de calor puede resultar de la interacción entre los depósitos de magma y los sistemas hidrotermales. El magma (roca fundida debajo de la superficie de la Tierra) contiene gases y otros fluidos. Cuando asciende a través de un volcán, los gases se difunden a la superficie y pueden emitir calor.

De manera similar, esta desgasificación puede facilitar el flujo ascendente de agua subterránea y la elevación del nivel freático, así como la circulación hidrotermal, que puede aumentar la temperatura del suelo.

"Los volcanes son como una caja de bombones mixtos: pueden parecer similares, pero por dentro hay mucha variedad entre ellos y, a veces, incluso dentro del mismo. Sólo unos pocos están bien monitoreados", dijo Lundgren.

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